Berlingske Business

Cannabis-industrien bliver USAs næste store væksteventyr

En stribe amerikanske delstater har legaliseret cannabis, og mange flere ventes at følge efter. Derfor oplever branchen eksplosiv vækst, og det lokker store investorer til. Berlingske Business Magasin tog med til speeddating mellem iværksættere og investorer i San Francisco.

Brian MacKay kigger febrilsk rundt i rummet. Er der en åbning ved et bord?

Speeddating er stressende, især når man ikke leder efter den store kærlighed, men efter en investor, der kan holde liv i ens virksomhed.

Han får møvet sig ind ved et bord og begynder straks at pitche sin idé til de fem mand omkring bordet. De studerer ham med et indgående blik som for at vurdere, om der sidder et kommende guldæg foran dem.

Brian MacKay står bag computerspillet Grow Show, hvor brugerne skal plante, høste og sælge marihuana, som cannabis kaldes i USA. Men han har brug for mere kapital til at udvikle appen. Derfor er han mødt op til ArcView Investor Forum, hvor investorer og iværksættere inden for cannabisbranchen kan finde hinanden.

»Vi har prøvet at finde traditionelle investorer, men de er bange for at skyde penge i noget, der har med marihuana at gøre. Sådan er det ikke her,« siger Brian MacKay.

USA/

Han er kommet til det rette sted. For her på det eksklusive hotel »The Fairmont San Francisco« står 200-300 investorer klar med checkhæftet til de virksomheder, der kan omsætte en hel branches boblende optimisme til kroner og øre og helst mange af dem. Her lugter ikke af pot – her lugter af muligheder.

»Det her er verdens hurtigst voksende branche, og vi ser frem til at bygge USAs næste, store industri,« siger Steve DeAngelo fra talerstolen.

Salen bryder ud i jubel.

»Branchens fremtid ligger rent bogstaveligt for enden af det håndtryk, du giver her på konferencen.«

Steve DeAngelo er en af grundlæggerne af ArcView Group, et netværk for investorer i cannabisbranchen. Han har været aktivist i små 40 år og ejer et af San Francisco-områdets mest anerkendte og succesfulde cannabisapoteker, og med sin hat skruet ned over de lange, grå fletninger er han en karismatisk frontfigur for branchen.

»Vi tror på, at den bedste måde at ende forbuddet mod marihuana på er ved at oprette en ansvarlig, politisk engageret, profitabel cannabisbranche,« siger Steve DeAngelo.

Og i USA er er det lig med kapital.

27BBMPeter Sextus.jpg

Omsætter for milliarder

Pengefolkene og iværksætterne deler en overbevisning om, at verdens næste milliardforretning og den næste Google eller Starbucks kommer til at handle med marihuana. Deres ukuelige entusiasme rider på en bølge af legalisering. Sidste år kunne indbyggerne i delstaterne Colorado og Washington for første gang købe marihuana helt lovligt med kreditkort og kvittering, og i november besluttede vælgerne i Alaska, Oregon og Washington DC at følge trop. Derudover har 23 delstater legaliseret salg af marihuana til medicinsk brug, så man kan forstå, hvorfor pothoveder i hele landet pludselig ser en fremtid for sig, hvor det er lige så acceptabelt at fyre en fed som at drikke en kold øl.

Den fremtid kan kapitalisterne også se. Men hvor nogen ser frihed og løssluppenhed i røgskyerne, så ser kapitalisterne dollartegn. Og med god grund.

Ifølge en rapport fra ArcView Market Research omsatte lovlig marihuana i USA for knap 18 milliarder kroner i 2014, en stigning på 75 procent fra året før. Tallet ventes at stige med yderligere 32 procent i 2015.

Der findes ingen uafhængige tal på, hvor stort det lovlige marihuanasalg er. Og en del er rent gætværk, som når GreenWave Advisors vurderer, at branchen vil omsætte for 230 milliarder kroner i 2020, hvis marihuana blev legaliseret i hele USA. Der er dog ingen tvivl om, at branchen har momentum. Brancheforeningen National Cannabis Industry Association har fordoblet medlemstallet på blot et år.

»Og der er ikke tegn på, at den fremgang stopper i den nærmeste fremtid,« siger foreningens vicedirektør, Taylor West.

Artiklen fortsætter under billedet
aaa

På vej ud af skyggerne

På »The Fairmont« klapper investorerne hinanden på ryggen og bekræfter hinanden i, at hvis det rette tidspunkt til at smide penge i cannabisbranchen nogen sinde har eksisteret, så er det nu. For omverden opfatter risikoen som langt højere, end den reelt er. Så det er nu man kan gøre en god handel, inden de store fisk rykker ind og presser priserne i vejret.

Frank Marino har investeret i teknologifirmaer samt biotek, ejendomme og olie- og gasbranchen siden midten af 1980erne. Han var en af dem, der tidligt sprang med på dotcom-bølgen og scorede kassen. Nu ser han visse ligheder i cannabisbranchen og har derfor stiftet venturekapitalfirmaet Marijuana Investment Company (MJIC).

»Det her er en ulovlig branche, der formentlig omsætter for 59 milliarder dollar og nu er ved at blive lovlig. Modsat dotcom-dagene, hvor vi opfandt nye markeder, ved vi, at der allerede er et marked. Det er bare først ved at træde ud af skyggerne,« siger han.

På det seneste er Frank Marino begyndt at få opkald fra folk på Wall Street, der tidligere talte med dæmpede stemmer om cannabis, men nu vil investere i branchen. På halvandet år er The Marijuana Index, der følger aktierne i børsnoterede marihuanavirksomheder verden over gået fra at have otte firmaer på listen til i dag at have over 200.

»Det er en eksplosiv vækst, som jeg aldrig har set lignende,« siger Frank Marino.

For Morgan Paxhia var det en mere personlig beslutning at investere i pot. Begge hans forældre døde af kræft, og han følte, at de kunne have haft gavn af at bruge marihuana mod deres smerter. Og med sin baggrund som økonomisk rådgiver besluttede han sig for at oprette hedgefonden Poseidon Asset Management sammen med sin søster. De kigger primært efter virksomheder, der leverer løsninger til infrastrukturen frem for firmaer, der dyrker og sælger cannabis.

»Det er lidt ligesom med guldfeberen, hvor der var flere, der tjente penge på at sælge hakker og spader end på at finde guld, og så er det en lidt mindre risikabel investering end i selve produktet,« siger Morgan Paxhia.

Indtil videre har Poseidon Asset Management haft et afkast på 67 procent på sine cannabisinvesteringer, og det er kun begyndelsen.

»Mange investorer er stadig bange for at skyde penge i branchen. Det er derfor, det er en unik mulighed, for det meste af verden har stadig ikke opdaget det her,« siger Morgan Paxhia.

27BBMthillo4.jpg

Artiklen fortsætter under billedet
28BBMArcView-7.jpg
Steve DeAngelo er grundlægger af ArcView Group, hvis mål er at forbinde iværksættere og investorer inden for marihuana.

 

Colorado-hype

Vil man se, hvordan cannabisbranchens fremtid ser ud, kan man passende kigge forbi Chris Mapsons kontor i Colorado. Fra Green Solutions hovedkvarter på 16. etage i en skyskraber har han udsigt over Denvers skyline og Rocky Mountains’ sneklædte tinder i horisonten, fjernt fra skumle baggyder og røgfyldte kælderlokaler. På få år har Green Solution vokset sig til en større kæde af potbutikker i Colorado, hvor det siden 1. januar 2014 har været lovligt at sælge op til 28 gram til personer over 21 år, og til marts åbner firmaet sin 11. forretning.

Da Chris Mapson blev ansat som kreativ direktør for halvandet år siden, anede han intet om marihuana – hans egen erfaring var begrænset til et par joints som teenager. Men Green Solution havde brug for hans faglige kvalifikationer, og på blot et år har firmaet fordoblet antallet af medarbejdere til 330. Sammenlignet med de fleste konkurrenter har Green Solutions butikker et mere eksklusivt præg, og de har formået at nå et helt nyt klientel.

»Da jeg voksede op, fik jeg at vide, at marihuana var et farligt stof. Så min udfordring er at ændre folks opfattelse, så de ser marihuana som mere respektabelt. Det er nemt at sælge til en 21-årig studerende, men vi vil også have fat i den 45-årige hjemmegående husmor,« siger Chris Mapson.

Og Green Solution er ikke alene. Mange investorer håber på at finde en virksomhed, der kan skabe et stærkt, nationalt brand, og ét navn er ofte på deres læber: Dixie Elixirs.

Dixie fremstiller alt fra sodavand til chokolade, mintpastiller, creme og massageolie tilsat THC, der er det psykoaktive stof i cannabis. Produkterne henvender sig til forbrugere, der gerne vil nyde marihuana uden at inhalere den skadelige røg fra en joint eller en bong. Og dem er der tilsyneladende mange af, for da cannabis blev legaliseret i Colorado, var de spiselige produkter de første, der blev udsolgt. Selv om Dixie Elixirs endnu kun må sælge sine produkter i Colorado, så arbejder firmaet på at få tilladelse til at sælge sine produkter i ni andre delstater samt Canada, så Dixie snart kan leve op til sit motto: »Fremtidens cannabis«.

Artiklen fortsætter under billedet
28BBMpot3.jpg

Blåstempling af branchen

ArcView Group har været med til at gøre det mere stuerent at investere i cannabis. Det er ikke tilfældigt, at man på konferencen ikke ser nogen røde øjne, dreadlocks eller billeder af hampblade. I stedet er der mænd i jakkesæt og powerpoints med søjlediagrammer og økonomiske nøgletal. Mange af iværksætterne og investorerne har en fortid i Silicon Valley og teknologibranchen. Og for nylig lagde PayPal-medgrundlæggeren Peter Thiels højtprofilerede venturekapitalfirma Founders Fund et større millionbeløb i Privateer Holdings, en kapitalfond, der har investeret kraftigt i cannabisfirmaer. Det blev af mange set som en blåstempling af branchen.

En af dem der står med et ben i både teknologiens og marihuanaens verden er Keith McCarty. Han står bag appen Eaze, hvis chauffører leverer marihuana fra cannabis­apoteker direkte til kundens dør, og appen kalder sig selv »Uber for pot«.

Keith McCarty var en af de første medarbejdere i Yammer, et socialt netværk for virksomheder, der i 2012 blev solgt til Microsoft for over seks milliarder kroner. Så da han startede Eaze, brugte han sit netværk i Silicon Valley til at rejse ni millioner kroner fra tech-investorer. Nu forsøger han at rejse yderligere 50 millioner.

»I begyndelsen var nogle investorer lidt bekymrede over, at vi er i cannabisbranchen, men ikke længere. De investerer i vores vision, og jeg har allerede bevist med Yammer, at jeg kan være med til at vækste en virksomhed. Så det kan jeg gøre igen,« siger Keith McCarty.

Der er dog stadig langt op til de beløb, teknologi-startups hiver hjem. Til sammenligning hentede Yammer 900 millioner kroner fra investorer.

»Men det er kun et spørgsmål om tid, før marihuana kommer til at være lige så stort et marked som alkohol,« siger Keith McCarty.

Risikerer razziaer

Under jubeloptimismen og selvsikkerheden pibler der af og til en lille dråbe af tvivl frem. For marihuana er stadig en ekstremt usikker branche at operere i. Ikke mindst fordi stoffet er drønulovligt ifølge de føderale myndigheder. Marihuana er kategoriseret som et af de mest afhængighedsdannende stoffer på linje med heroin, LSD og ecstasy, og selv om Obama-administrationen flere gange har givet udtryk for, at den ikke vil gribe ind, så risikerer cannabisvirksomheder, der driver en lovlig forretning i deres hjemstat, i princippet en razzia af de føderale narkomyndigheder.

Samtidig giver det også nogle praktiske udfordringer. Nogle banker tager eksempelvis ikke cannabisvirksomheder som kunder, fordi det kan ses, som om de hvidvasker ulovligt tjente penge. I Colorado er en stor del af branchen tvunget til udelukkende at handle i kontanter. Selv leverandører og ansatte betales kontant.

Sidst, men ikke mindst kan mange cannabisfirmaer ikke få samme skattefradrag som andre virksomheder og kan ikke engang trække løn til ansatte fra, hvilket ifølge Taylor West fra National Cannabis Industry Association betyder, at de har en trækprocent på 50-80 procent.

»Det er så ny en branche, at myndighederne stadig prøver at finde ud af, hvordan de skal regulere den,« siger hun.

En del af en lovlig branche

For Frank Marino er der tegn på, at optimismen er ved at komme ud af kontrol.

»Der er en vis grad af irrationel overstadighed, hvor folk sænker paraderne, fordi de bare vil med på vognen. Vi prøver at være den ædruelige stemme og have en mådeholden tilgang til markedet,« siger han.

Han råder derfor til, at folk tænker sig godt om og vurderer virksomhedens potentiale, inden de smider penge i cannabisbranchen.

For første gang i årtier støtter et flertal af den amerikanske befolkning nu legalisering af marihuana ifølge meningsmålingerne. Steve DeAngelo mener, at det blot er et spørgsmål om tid, før politikerne følger med. Det næste store slag skal slås i Californien i 2016, hvor han forventer, at vælgerne vil lovliggøre cannabis.

»Regler kommer og går, men folk vil altid indtage cannabis,« siger han.

Det råd er ikke spildt på Brian Mac­Kay. Efter to intense dage til Arcview Investor Forum har han til sit computerspil fået adskillige henvendelser fra potentielle investorer, og selv om der endnu ikke er kommet penge ind på bankbogen, ser det lovende ud.

»Det her event har givet os et stort rygstød. Jeg er overbevist om, at vi vil være fuldt finansieret snart,« siger Brian MacKay.

»Jeg håber, at vi kan være med til at vise andre iværksættere, at det her er en bæredygtig og lovlig branche at være en del af.«

Kære læser

Berlingske har skiftet det system, vi bruger til at håndtere kommentarer til de enkelte artikler. Det betyder, at tidligere kommentarer nu er slettet. For fremtiden kan artikler kun kommenteres og debateres med et log ind til Facebook.

Med venlig hilsen

Redaktionen

Kære læser. Velkommen til business.dk.

Vi kan se, at du har installeret en adblocker, så vi ikke kan vise dig annoncer. Det er vi kede af, fordi indtægter fra annoncer er en helt afgørende årsag til, at vi dagligt kan tilbyde dig journalistik af høj kvalitet.

Vi håber derfor, at du i din adblocker vil tillade visning af annoncer fra business.dk Det er nemt og tager kun et øjeblik: Se hvordan du gør her.

Med venlig hilsen
Berlingske Business

Tilbage til artiklen