Berlingske Business
LIVE
07:09 Det skal investorerne holde øje med

26/6-02: En cowboys endeligt

Bernard Ebbers begyndte med en forretningsplan nedskrevet på en serviet, og han endte med en telekom-gigant til en værdi af 115 milliarder dollar. I går ramlede det hele sammen.

WASHINGTON

De kaldte ham en »Telekom cowboy,« og Bernard Ebbers forelskede sig i det image.

For at komme ind på hans kontor skulle man gennem et par tunge døre fra en 200 år gammel spansk missionsstation, og Gary Cooper ville have følt sig hjemme i omgivelserne: Vægge og lofter var gjort af afrundet adobe-ler, på bordene stod Remington bronzeskulpturer og kachina-dukker fra Hopi-reservatet, og på gulvet lå indianervævede tæpper. Signalværdien var ikke tabt på de besøgende:

Det var »High Noon«, og Bernard Ebbers var den hurtigste revolver i telekom-branchen.

Han begyndte med et enkelt motel i Mississippi. 70 opkøb senere stod han i spidsen for USAs næststørste telefonselskab, han var på forsiden af Business Week i jeans og lædervest og repræsenterede alt, hvad der var rigtigt i 1990erne.

I juni 1999 var hans selskab - WorldCom - 115 mia. dollar værd, virksomhedens aktier stod i 62 dollar, han ejede en ranch i Canada, en farm i Louisiana, en privatyacht med navnet »Opkøb«, og republikanerne kurtiserede ham som guvernørkandidat i Mississippi.

Det var godt at være Bernard Ebbers.

Men hvis verden er en western, så er Ebbers ikke Gary Cooper. Han er ikke helten. Han er en mere ambivalent skikkelse, som i en del af filmen ligner en helt, men som efterhånden afslører sig som vådt krudt.

For det hele var som et pyramidespil, hvor den seneste handel bliver finansieret af den næste, og hvor strategien er lagt efter, at der altid vil være yderligere opkøb, yderligere fremgang og vækst, og ikke efter hvad der virkelig skete. I de seneste to år er den internationale telekom-branche kollapset under overkapacitet og faldende priser, og alene i USA har telekom-investorer i 2001 mistet tæt på to billioner dollar.

Og WorldCom?

I går var selskabet under en mia. dollar værd, aktierne blev handlet til ni cent, og de amerikanske myndigheder er nu begyndt at undersøge, om det hele var Nordisk Fjer. For ved en tilfældighed opdagede en medarbejder i sidste måned, at der var noget rivravruskende galt med regnskaberne. Simple udgifter som f.eks. vedligeholdelse af telefonnetværket blev ikke bogført som udgifter, men som kapitalinvesteringer, og dermed skjulte selskabet sin reelle udgifter og pumpede sit overskud og sin cash-flow op.

Opdagelsen førte til en gennemgribende revision, og natten til i går kom det så frem:

WorldCom havde pustet regnskabet op med 3,8 mia. dollar - formentlig det største enkelttilfælde af falsk bogføring nogensinde.

Finansdirektøren blev fyret, den interne revisionschef blev fyret, handlen med WorldCom-aktier blev suspenderet, verden over gik de store børser i baglås, virksomheden varslede fyring af hver femte medarbejder, og fremtrædende analytikere talte om bankerot som den eneste udvej.

Bernard Ebbers havde allerede fundet vejen ud.

For i 2002 var han ikke længere alt, hvad der var rigtigt i tiden. Han var det stik modsatte. Den forkerte mand på det forkerte sted og i den forkerte tid, og når analytikerne og investorerne så ham, tænkte de ikke længere på en succes, men en fiasko.

For telekom-nedturen havde været hård ved især WorldCom. I 1997 havde WorldCom opkøbt det store telefonselskab MCI, og det var meningen, at MCI skulle være seddelpressen i foretagendet. Men det skete ikke, for MCIs hovedmarked - hvad amerikanerne kalder langdistancetelefonmarkedet - faldt sammen, og indtægterne svigtede. Det er slemt nok for ordinære virksomheder, når indtægterne svigter, men det er en katastrofe for en virksomhed baseret på ideen om, at solen altid skinner, og himlen altid er blå.

For Ebbers havde foretaget sine opkøb for lånte penge, i 2001 var gælden nået op på 30 mia. dollar, og renterne skulle betales. Når indtægterne svigtede - hvem skulle så betale?

Ledelsen i WorldCom gik i gang med at forhandle gældsomlægning med de store banker og foretog nye aktieudbud.

På så kritisk et tidspunkt var det afgørende, at regnskabet ikke lugtede af gammel ost, og eksperter vurderer, at det fik ledelsen til at tage en skæbnesvanger beslutning: At forfalske regnskabet.

WorldCom oplyste, at det i 2001 havde et overskud på 1,4 mia. dollar og i første kvartal af 2002 et overskud på 140 mio. dollar.

Men det var én stor løgn, for i perioden skjulte selskabet som sagt udgifter for 3,8 mia. dollar, og overskuddet var et i virkeligheden et dundrende underskud.

Men den slags holder kun så længe, at der er nogen til at holde det. I april i år blev Bernard Ebbers tvunget ud. Han havde foretaget store aktiespekulationer for lånte penge, og da bankerne meddelte ham, at aktierne var faldet så meget, at hans margin ikke var dækket ind, skulle han pludselig ud og finde 360 millioner dollar.

Han endte med at låne pengene af virksomheden, og offentliggørelsen af denne besynderlige praksis tvang ham på porten.

Det er uvist om Ebbers havde noget med forfalskningen af regnskabet at gøre.

Den fyrede finansdirektør, Scott Sullivan, var hans nærmeste medarbejdere, og flere analytikere sagde i går, at finansdirektøren umuligt kunne have gjort, hvad han gjorde uden chefens viden og medvirken, og det amerikanske justitsministeriet bekræftede i aftes, at det undersøgte Ebbers' rolle.

»Vi vil undersøge affæren til bunds,« sagde præsident Bush også fra G8-topmødet.

Bernard Ebbers forelskede sig tilsyneladende så meget i »High Noon,« at han troede på, hvad skuespilleren Lon Chaney siger på et tidspunkt i filmen: »Offentligheden giver ikke en pind for integritet.«

Måske ikke i filmen, og måske ikke i 1990erne, men sommeren 2002 er en helt anden historie.

Forsiden lige nu

Til forsiden

Business anbefaler

Gratis breaking news på mobilen

Send BUSINESS BREAK til 1929 og modtag en SMS med en bekræftelse. Det er gratis - tilmelding koster kun almindelig takst. Du kan til hver en tid afmelde tjenesten igen.

Afmeld: sms BUSINESS BREAK STOP til 1929

Tilmeld Afmeld

Business Nyhedsbrev

Få breaking news og det bedste overblik fra Business.dk morgen og eftermiddag - eller modtag hver uge et prioriteret overblik over investorstof, privatøkonomi, ejendomme, digtal, karriere, media og vækst.

Se alle nyhedsbreve
 

Business i billeder

Se alle

BrandView Hvad er Brandview?

BrandView er en service fra Berlingske Media, hvor virksomheder har mulighed for at kommunikere deres specialviden direkte til brugere og læsere af Berlingske.
Dette kan gøres på print i Berlingske og Berlingske Business, eller online på b.dk og business.dk.

Ønsker du at vide mere om BrandView, bedes du kontakte content marketing afdelingen Public Impact via e-mail: info@publicimpact.dk.

Business Events Se alle

Business.dk anvender cookies til at huske dine indstillinger, statistik og at målrette annoncer. Denne information deles med tredjepart. Læs mere

Kære læser. Velkommen til business.dk.

Vi kan se, at du har installeret en adblocker, så vi ikke kan vise dig annoncer. Det er vi kede af, fordi indtægter fra annoncer er en helt afgørende årsag til, at vi dagligt kan tilbyde dig journalistik af høj kvalitet.

Vi håber derfor, at du i din adblocker vil tillade visning af annoncer fra business.dk Det er nemt og tager kun et øjeblik: Se hvordan du gør her.

Med venlig hilsen
Berlingske Business

Tilbage til artiklen